Hun har vært på plass som administrerende direktør for Lantmännen Cerealia i Norge siden februar. Det har vært en temmelig spesiell start.

– Det er interessant å ha startet i en periode der vi har hatt pandemien og veldig mange av bakerikundene våre har vært stengt. Men det ser ut som det er mange dyktige bakere som har funnet kreative løsninger, sier hun.

Nye kjøpsmønstre

Cerealia har merket seg endringer i kjøpsmønsteret til nordmenn flest på grunn av pandemien. – På grunn av lengden på pandemien tenker jeg at noen av de kjøpsmønstrene kommer til å fortsette, sier Karen Huffman.

– Det tar litt tid å innarbeide vaner. Med stengte grenser og strenge restriksjoner på serveringssteder har vi sett en endring i kanalmiksen med en økning i salget vårt til dagligvarehandelen, peker hun på.

Det ser likevel ut til at de fleste bakerikundene kommer til å klare seg. Cerealia-sjefen snakker varmt om flinke og kreative bakere og om lokalsamfunn som er veldig flinke til å støtte opp om bakeriene og kafeene sine.

Hjemmebaking

Flere forbrukere har funnet bakegleden hjemme. Det har vært en tydelig trend helt siden den første gangen regjeringen stengte Norge.

– Det er blitt en familieaktivitet. Vi ser surdeigstrenden og at vanlig hvetebakst er blitt veldig populært. Det tror jeg at er et forbruksmønster som kommer til å vedvare. Nå har man rekruttert inn folk til den hobbyen, og de ser det som en hyggelig familieaktivitet som kommer til å fortsette, spår Huffman.

Bakeriene klarer seg

Hun tror likevel ikke at det kommer til å gå ut over bakeriene:

– Vi har sett noen indikasjoner i byer som har fått åpne opp igjen. Der er forbrukerne fryktelig flinke til å gå ut og bruke alle tilbudene rundt seg, sier hun.

– Bakeriene er proffe. De kan tilby mange flere varelinjer og bakst som vi ikke får til hjemme. Jeg tror at hjemmebaking blir hygge og hobby, og så kommer vi til å bruke de profesjonelle bakerne og konditorene når vi skal ha profesjonelle produkter.

Importert bakeoff, derimot, kan det bli tyngre for:

– Nordmenn har sansen for kvalitet og er villige til å bruke penger på det. De norske bakeriene og konditoriene er jo veldig flinke til å levere høy kvalitet, og det tror jeg vi nordmenn vil være villige til å betale for også i fremtiden. Det blir ikke bare fokus på billigvarer over grensen eller på de billigste bakeoff-stedene – vi setter pris på kvalitet og er villige til å betale for det.

Bærekraft

For Lantmännen Cerealias egen del legger Karen Huffman vekt på bærekraft:

– Vi jobber tett sammen med både norske og svenske bønder for mer langsiktige bærekraftige perspektiv. Vi har flere forskjellige prosjekter der vi utvikler kultiveringskonsepter for å redusere miljøpåvirkning. Vi er opptatt av energi og miljø, og på anlegget vårt i Moss brenner vi restene fra produksjonen ikke bare for å skaffe oss selv energi, men for å forsyne Moss med fjernvarme, sier hun.

På produktsiden skal det være sunne, gode og naturlige produkter med norske råvarer. Müsli uten tilsatt sukker er et eksempel.

– Og så jobber vi for å hjelpe kundene våre gjennom pandemien. Vi har stort fokus på servicen som vi kan yte og på personlig oppfølging, teknisk support, kurs og inspirasjonswebinarer. Vi ser veldig frem til å komme på veien igjen og treffe kundene, medgir hun.

Venter oppsving

Omsetningen til dagligvarehandelen og industrien har økt, mens det har vært nedgang til bakerikundene – rett og slett som en konsekvens av nedstengningen. Men den nedgangen tror altså ikke Karen Huffman at kommer til å vare altfor lenge:

– Vi forbrukerne har behov for den lille pausen i hverdagen; den lille kosen det er å sette seg ned på et bakeri. Få god bakst, kjenne på lukten og se menneskene rundt. Et besøk hos et bakeri handler om så mye mer enn at du bare har lyst på det og det bakstproduktet, sier hun. 

– De små gledene kommer til å være enda mer i fokus. Bakeriet passer enda bedre inn, vi er lei av å sitte hjemme og ikke kunne være sosiale. Bakeriene kommer til å få et oppsving: Jeg er helt sikker på at i begynnelsen av annet halvår kommer vi til å gå ut mer enn vi noen gang har gjort, sier Karen Huffman.